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TI嵌入式高層談與ARM合作策略
時間: 2012-04-07 14:42 來源: 未知 作者: admin 點擊: 次

引言︰TI擁有繁雜的嵌入式產品線,有內核的,也有專有內核的;有DSP的,也有DSP+ARM的,還有一直處于風口浪尖的OMAP,TI對這些產品線是何策略?電子工程專輯獨家專訪TI嵌入式高層為您解答。

TI可以算是ARM困難時期的貴人,當年就是因為TI使用ARM內核開發了諾基亞手機用的芯片,使得ARM得以進入移動市場,而這個市場正是ARM得以發跡的主力市場。而有趣的是當年為何會選擇ARM,據說也是因為TI在DSP領域已經取得領袖地位,但並不熟悉處理器業務,而當時有自己處理器技術,又不那麼強勢的公司,似乎只有ARM。這段姻緣可以說是一段傳奇,促成了當今移動處理器市場的基本格局。今天的ARM已非當年吳下阿蒙,但是它與TI的良好合作關系卻維持至今。

今天,TI把它的戰略重心放在模擬和嵌入式這兩大領域,顯然在嵌入式領域,ARM的身影已經無處不在。它最新的Cortex系列內核分三大系列︰Cortex A內核主要用在智能移動終端中;Cortex M內核則用在對成本敏感的微控制器領域;Cortex R內核用在實時控制領域。這三大系列內核均已被TI引入到各條嵌入式產品線︰TI在ARM架構下有很豐富的產品,包括32位基于Cortex M內核的Stellaris MCU,今年也推出了最新的基于 M3和R4F內核的最新Hercules MCU。還有MPU產品線Sitara,它的內核是ARM9或者 Cortex A8/A9這樣的內核。MCU產品片上會集成閃存,同時支持實時操作系統。MPU沒有片上集成閃存,需要外擴一些閃存和內存,但是它對于操作系統的支持也會更加強大,支持Linux、WinCE、這種高級的操作系統。當然,除此以外,TI還有專有內核的MCU產品線,包括業界功耗最低的16位MCU MSP430,和32位的實時MCU C2000。在TI傳統的DSP業務方面,有低功耗的DSP C5000以及多核DSP C6000,同時TI也有很多產品線是把ARM和DSP做了有機的結合,有很多ARM+DSP的SoC產品,所有的產品組成了TI非常完整的嵌入式產品線。德州儀器DSP系統業務部副總裁Niels Anderskouv認為︰“TI在ARM這個市場佔有非常重要的地位,我們應該是ARM在全球最重要的合作伙伴之一。”

ARM的Cortex-M出現以後,給整個MCU市場帶來了某種顛覆性的力量,通用內核的MCU的聲勢越來越大,TI既有自己的專有內核也有ARM內核的MCU,他們如何處理這兩個不同的產品線,今後會傾向于使用哪個內核呢?Niels Anderskouv顯然不同意通用內核與專有內核此消彼長的對立關系,他認為︰“不管是TI專有的芯片還是我們授權自ARM的芯片,TI會提供全線的產品,這些不同的產品之間有它各自的特點,比如Cortex-M3更強調低功耗高性能,Cortex-M4增加了更多的安全功能,Cortex-R系列增加了更多實時性的功能在里面。TI本身的MCU內核包括MSP430、C2000也有自己的特色,比如MSP430的低功耗和C2000的實時性。我們還是盡可能地提供給客戶比較完整的產品系列,保證我們的客戶能在不同的應用上面都可以找到合適的產品。”也就是提供最完整的產品線,讓客戶自己來選擇,客戶需要怎麼樣的產品就提供怎樣的產品,這種策略顯然是最保險的,也符合MCU市場非常多樣化的特征。

DSP是TI的核心產品,但是DSP也在某些領域受到ARM處理器的沖擊,比如帶有DSP功能的MCU內核Cortex M4以及Cortex R,對于這種沖擊,TI顯然也是胸有成竹。Niels Anderskouv 認為︰“當應用與分析以及實時的信號處理相關時,DSP仍然有它非常獨特的優勢,所以這也是為什麼你看到在我們的產品線里有ARM,也會有DSP,同時還會有ARM+DSP的SoC的產品,這樣可以把ARM的控制、通信以及DSP 對信號的分析和處理這些優勢能夠有機地結合起來。總體上,我們認為ARM和DSP的市場都會有一個很大的,長期的成長。我們在軟件和芯片上都采用兼容化的設計,這樣可以保證我們的客戶在研發時可以最優化地利用他的軟件資源和研發資源,同時降低客戶後續平台升級的成本。”顯然全面的產品線是TI最大的資本,隨便哪種處理架構它都游刃有余,不同計算架構的消長對公司本身沒有多大影響。

不會申請ARM的架構授權,OMAP又獲大客戶

當然除了嵌入式處理器以外,還有一個重要的產品線——OMAP移動處理器。由于智能手機和平板電腦的爆炸性增長,這一條產品線在TI的重要性也更加突出,實際上ARM的很多內核是與TI這樣的合作伙伴共同開發的,而TI也是最早獲得Cortex A系列內核授權的廠商。最近業內傳聞TI要出售它的OMAP業務,並且認為博通是最可能的買家。本刊記者就此事詢問了博通內部人士,得到的答復是可能性不大,因為如果要收購,博通早就出手了,不會等到這麼晚。而最近谷歌與三星合作的GALAXY Nexus手機使用的就是OMAP4460芯片,它作為安卓4.0的官方開發平台,顯示了在技術和行業資源方面的優勢。從這些跡象來看,出售的可能性不大,畢竟這是一個急速發展的市場,就算TI已退出open的基帶芯片市場,在基帶與應用處理器分離的高端方案中,它仍舊可以佔據重要的份額。

還有一個業內非常關心的問題是ARM有大約10家架構授權客戶,在業內基本都是頂級的廠商,包括TI在移動領域的競爭對手高通和英偉達。那麼TI作為ARM最重要最大的合作伙伴之一,它們是否會要求獲得架構授權,從而獲得自己產品差異性呢?針對這個問題,Niels Anderskouv明確地回答︰“不會!最主要的原因有幾點︰第一,TI希望能夠獲得標準的ARM內核授權,把我們的精力放在周邊一些外設的擴展,軟件的優化包括低功耗的設計,總而言之,要達到一個目的是縮短客戶的上市時間。圍繞著這個縮短客戶上市時間的目的,我們覺得把我們的精力放在周邊外設的優化,這樣效率會更高。第二,因為我們采用標準的ARM內核,這樣我們的客戶可以把標準的基于ARM的軟件跑在我們的平台上,方便我們客戶的使用。總而言之,TI的一個目標是希望能夠用最簡單的方法,讓客戶的上市周期大大地縮短,所以我們采用的是標準化的ARM內核,我們把精力放在周邊的開發和優化上,這樣TI可以提供差異化的東西給客戶。”這個說法當然很有道理,不過我們認為除了以上的原因以外還有一個原因是自己開發處理器內核的成本很高,而開發出來的內核也未必比ARM官方內核更好,還不如與ARM合作開發,效率更高。比如高通的scorpion處理器內核的同頻率性能其實比不上官方A9內核,英偉達在移動領域也使用了A9內核,只是在64位處理器領域自己開發專有內核,Mavell在收購了Intel的Xscale產品線以後,也走上了標準內核的道路。畢竟術業有專攻,處理器內核開發不是所有廠商都能做好的事情。

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